人类将芳香类植物用于食物、化妆品和药物的历史可以追溯到人类形成之初。史前人类会食用刺柏浆果;公元前40000年,澳大利亚土著人就开始利用茶树叶;公元前5000年,巴基斯坦人已经会用熟土制作的蒸馏器提炼精油。蒸馏可以分离出主要活性因子,并逐步完成分组。
 
法国在当代芳香疗法领域处于首要位置,蒙彼利埃则发挥了非常重要的作用。她是香水的诞生地,并在香水制造过程中率先使用了酒精。十四世纪,匈牙利女王香水问世,它由迷迭香醑剂和松节油混合调制而成,是世界上最古老的以酒精为基础的香水。
 
芳香疗法(Aromatherapie)一词源于希腊语中的气味(Aroma)和治疗(Therapia)。香料化学家René-Maurice Gattefossé先生在20世纪上半叶首次使用了这个词。他在1937年出版的著作中把天然香料按主要特性系统地化分为促进愈合类、防腐灭菌类、镇静安神类、兴奋提神类等大类。对专业人员来说,芳香疗法已经成为一门真正的自然科学;但另一方面,在众多书籍和网站里出现的药方看似令人信服,但其中一些使用的精油可能是有毒物质。
 
化妆品中的精油有抗菌效果,有助于产品的保存。宽叶薰衣草精油多用于控油祛痘, 玫瑰木精油多用于抗皱,胡萝卜籽精油用于预防妊娠纹,玫瑰草精油用于纤体塑身。有些精油通过空气传播的方式非常有效,比如药用薰衣草精油用这种方式可以很好地缓解焦虑。